California Budget Must Prioritize Fire Safety

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In this Democratic weekly radio address, Assemblymember John Laird (D-Santa Cruz), Chair of the Assembly Budget Committee, talks about the need for including funding for fire safety in the 2008-09 state budget. In the radio address Assembly member Laird says, “…while our firefighters, EMTs and other emergency response professionals can never be truly repaid, the least we can do as a state is give them the resources they need to protect us from future threats.” Nearly 2000 wildfires have scorched over 1000 square miles of California this summer, forcing lawmakers to add $310 million back into the state’s 2007-08 budget. As California’s fire season continues, the 2008-09 spending plan will require additional funding for fire fighting, fire-related medical care and park maintenance with emphasis on fire prevention.

You may listen in English or Spanish. A full transcript of the radio address follows.

“Hello, this is John Laird, Chair of the Assembly Budget Committee.

Californians have seen almost 2000 wildfires spread throughout our state this summer—with more than 300 still burning. In my Central Coast Assembly District alone, we are experiencing our seventh major wildfire in less than two months.

From Butte County to Santa Barbara County to Kern County and beyond, homes, forests and parklands are ablaze. In fact, this summer’s fires have charred over 1000 square-miles of California’s natural habitat and destroyed nearly 100 homes in the process.

The fiscal impact of this year’s wildfires is also significant. We know that for the budget year that ended June 30th, 310 million dollars had to be added to the budget.

For the new budget year, in addition to increasing the firefighting budget, legislative Democrats have proposed doubling the amount of money available from the new property insurance fee the governor is promoting as he travels the state.

The fiscal impact extends beyond the fire lines. Widespread cases of smoke inhalation have filled hospitals with cases of throat irritation, sinus infections or worse.

California’s doctors and nurses have gracefully handled this increase in patient load the very same week they saw their Medi-Cal reimbursement rates cut by ten percent.

Our state park rangers also play an essential role in preventing future fires and protecting our treasured parks. They ought to be protected from budget cuts.
In fact, with thousands of acres of parkland on fire, our state parks need to be well-funded now more than ever, in order to accommodate more visitors and valuable out-of-state tourist dollars.

And while our firefighters, EMTs and other emergency response professionals can never be truly repaid, the least we can do as a state is give them the resources they need to protect us from future threats.

In the ongoing struggle to address California’s budget crisis, we’ve seen education, health care and transit put on the budget chopping block—and we have stood up to protect them.

We also need to continue to stand up for other critical services Californians depend on.

As our state struggles through the early phase of this year’s fire season, what really catches our attention as Californians are the heroic efforts of the firefighters protecting our communities.

Whether piloting helicopters and tankers, or holding the frontlines to protect our homes, California’s firefighters are once again showing they’re the best the world has seen.

They’re among the most courageous and dedicated public servants we have.

California’s firefighting team also includes 800 young men and women from the California Conservation Corps – the biggest deployment in its history.

And, for the first time since the 1970s, over 400 of California’s National Guard have been called in to assist firefighters.

Other western states have sent in specialized, so-called hot shot crews to contain the most dangerous blazes.

So it is with deep gratitude that California’s legislators would like to recognize the forces fighting our wildfires, including the more than 40 states and organizations whose firefighting contingents have allowed almost 20,000 people to be deployed daily in the firefighting effort.

Make your voice heard by contacting your state representatives and letting them know you support greater investment in the services we need to protect California.

This has been John Laird, Chair of the Assembly Budget Committee. Thank you for listening

Spanish:

Qué tal, les habla John Laird, presidente del comité del presupuesto de la Asamblea.

Los californianos han sido testigos de casi 2000 incendios forestales este verano a través de nuestro estado—con más de 300 todavía ardiendo. Solamente en el distrito que represento en la costa central, estamos viviendo nuestro séptimo incendio forestal en menos de dos meses.

Desde el condado de Butte hasta el condado de Santa Bárbara hasta el condado de Kern y más allá, viviendas, bosques y zonas verdes están siendo destruidos a causa del fuego. Como dato, los incendios en este verano han consumido más de 1000 millas cuadradas de hábitat natural en California y destruido casi mil viviendas.

El impacto fiscal de estos incendios es muy grande. En el presupuesto del año que acaba de terminar el 30 de Junio, se tuvieron que agregar 310 millones de dólares.

Para el nuevo presupuesto fiscal, además de aumentar el presupuesto para combatir los incendios, los legisladores demócratas hemos propuesto doblar la cantidad de fondos disponible proveniente de la cuota del nuevo seguro de propiedad que el gobernador se encuentra promocionando.

El impacto fiscal se extiende más allá de la línea de los incendios. Muchos casos de inhalación de humo han llenado los hospitales con casos de irritación de gargantas, infección de sinusitis y situaciones mucho mas graves.

Los médicos y enfermeras de California con mucho esmero han manejado esta situación que trajo un mayor flujo de pacientes durante la misma semana que vieron los reembolsos de Medi-Cal rebajados en un diez por ciento.

Nuestros guardabosques también han jugado un papel esencial en la prevención de futuros incendios y proteger nuestros preciados parques. Ellos también deben ser protegidos de los recortes del presupuesto.

Como un hecho, miles de hectáreas de parques han sido destruidas por los incendios, nuestros parques estatales necesitan mejor financiamiento ahora más que nunca, de manera que puedan acomodar a más visitantes y a los miles de preciados turistas que provienen de otros estados a gastar sus dólares en nuestro estado.
Y mientras nuestros bomberos, paramédicos y otros profesionales de emergencia a los cuales nunca le podremos pagar lo que han hecho por nosotros, lo menos que podemos hacer por ellos es entregarles los recursos que necesitan para protegernos de futuros desastres.

En la continua lucha para tratar el tema de la crisis fiscal de California, hemos visto como la educación, el cuidado médico y el transporte han sido llevados a la guillotina del presupuesto—pero nosotros hemos tomado los pasos para protegerlos.

También necesitamos proteger otros servicios vitales de los cuales dependen muchos californianos.

Así como nuestro estado se encuentra luchando durante la primera fase de la temporada de incendios, lo que realmente nos llama la atención como californianos, son los heroicos esfuerzos de los bomberos que protegen nuestras comunidades.

Ya sea piloteando helicópteros y aviones tanques o combatiendo en la vanguardia para proteger nuestros hogares, los bomberos de California otra vez demuestran que son lo mejor que se ha visto en este mundo. Ellos se encuentran dentro de los servidores públicos más valientes y comprometidos que tenemos.
El cuerpo de bomberos de California que combate los incendios también incluye a 800 jóvenes del Cuerpo de Conservación de California—la más grande movilización vista en la historia.

Además, por primera vez desde los años setentas, más de 400 miembros de la Guardia Nacional de California han sido movilizados para ayudar a los bomberos.
Otros estados del oeste han mandado equipos de bomberos especializados para controlar los incendios más peligrosos.

Por esta razón, los legisladores de California, con el mas profundo agradecimiento, queremos darle un reconocimiento a las fuerzas de bomberos que están luchando contra los incendios forestales, el cual incluye a los mas de 40 estados y organizaciones, cuyos contingentes de bomberos han hecho posible que diariamente más de 20,000 personas sean movilizadas para ayudar en la tarea de controlar los incendios.

Haga que su voz cuente y comuníquese con sus representantes estatales para darles a conocer que usted respalda una mayor inversión en los servicios que necesitamos para proteger a California.

Gracias por su atención. Les habló John Laird, presidente del comité del presupuesto.

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